MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics)

org. by Paul Bertrand – H37


The primary objective of MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics) is to understand diplomatics, i.e. documentary practices (legal documents, contractual or judicial practice, management and administration) in the different areas of the Mediterranean basin, from the 8th to the 16th century PCN, by comparing them and questioning potential connections between them. The comparative approach makes it possible to visualize the specificities and differences and to feed the methods of their analysis. The connected approach seeks to historicize the relationships between documents, people and institutions that produce, use and preserve them, by examining their differences and similarities. Ultimately, this connected approach wants to determine if there may have been any connections between these documents, men and institutions, and then to explain them.

The first step in this long-term research consists in structuring the disciplinary field: identifying the researchers who are active in it and who want to collaborate; bringing them together; offering them a place and spaces for discussion; proposing a place for online and Open Access publication, authorized by a solid and recognized scientific committee; building together a project proposal that will give a decisive and innovative boost to this new field of research. This project, which is funded by a FNRS research credit for the next two years, will be further strengthened.

 State of the art

The weak point of global and/or connected history studies, which have the wind in their sails, is in the objects and groups studied in parallel or in connection. Very often, these objects are difficult to compare and associate. Broad studies of global history, dealing with objects from so far, from a so large perspective, that their specificities can be erased, are eminently beneficial. But at a monographic level, these studies are more difficult to implement, as methodological biases remain dramatically important, particularly the question of the equivalence of concepts and the comparability of objects. However, some disciplinary fields allow these studies by reducing bias or by taking them into account naturally. The field of study of writing/graphic practices is one of these: documentary objects are among the easiest objects of the past to compare and study in parallel. In this context, the dynamics of Compared Diplomatics that have emerged in non-French-speaking scientific circles, around some important initiatives from Arab-Muslim or Hebrew studies, constitute an important support point (Marina Rustow, Judith Olszowy-Schlanger, Konrad Hirschler, Elisheva Baumgarten, Eve Krakowski, Judah Galinsky, Suzanne Akbari, Sabine Schmidtke, Christian Müller, Frédéric Baudin, among many others). In this new disciplinary segment, the concept of “Diplomatics” is equivalent to the French-speaking concept of “scripturalité” or the study of graphic cultures. It is therefore not a question of diplomatics in the strict sense of the term, but of a social, political and cultural history of the practices of the (pragmatic) written word and graphic cultures.

Research Project

Rather than seeking globalizing explanatory models, MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics) will seek to define, for example, whether documentary creations, uses and preservation processes that are so similar that they appear to be connected are the product of influences and model flows, or whether they are linked to different development processes within each space. The spaces will obviously not be considered as coherent, but it will be necessary to distinguish sub-areas, specific areas, documentary islands, as European or Arab diplomacy has already attempted to do.

Documentary functions, their uses and transformations will be addressed in this sense. The question of the document’s place in social, political, economic and cultural transformations will also be raised: do societies, social groups, larger or smaller religious or secular communities, urban nodes or rural or desert spaces, political institutions at all levels have comparable, similar or dissimilar documentary practices, connected or not? Does the diplomatic writing justify them, identify them, support them, serve them, strengthen them? How do they get it? Do they transform it to adapt it, make it evolve or lose interest?

Finally, it is the place of the writing of diplomatics within societies that will have to be studied, but also the construction of writing societies in their relations with other forms of communication (symbolic, oral, pictorial, epigraphic, narrative…).

The chronological area, to be defined precisely during the two years, will be deployed between the 8th and 16th centuries, i.e. between the Carolingian moment and the moment of the deployment of colonialist Europe outside its borders, from the birth of the Arabic-Muslim world until the eviction of the Abbasids by the Ottomans, from the end of the Aksum kingdom to the arrival of the Portuguese in Ethiopia. The defined area, for the time being, is organised around the Mediterranean in the broadest sense (Europe, South-West Asia, Near and Middle East, North Africa to the Horn of Africa (esp. Christian Ethiopia). It will be advised within two years whether it should be reduced or expanded. The Far East could also be associated, in a comparative way or even within the framework of a connected approach (paper culture, Silk road…).

The approach implemented within MCCD will involve a framework of critical precautions, which will have to be defined over the course of the two years: the common vocabulary, the definition of concepts, the calibration of the chronology, the taking into account of different rhythms and perceptions of space…

Several areas of analysis will have to be defined:

  • an overview of the available corpora and a reflection on losses over the course of history
  • a typological analysis of the documents
  • a material (codicological), quantitative and/or qualitative analysis
  • a textual analysis based on digitized corpora (data mining, datavisualization, automatic indexing…)
  • to be continued…

In parallel, institutions producing, using and preserving documents will be the subject of comparative studies, either from sources or based on existing studies.

The analyses will encourage alternating distant and closed reading practices.

The main concrete objectives in the first step of this project are:

  • Gather most researchers specialized in the field around workshops in webinars and physical meetings to discuss documentary objects and historical files
  • Consolidate the dynamics of the emerging field by developing joint publications and promoting the publication, through a specialized peer review, of scientific contributions concerning the theme, through the creation of an overlay journal managed at UCLouvain and IRHT (Paris). Publish there the results of the workshops.
  • Prepare a Companion with all researchers involved in the project, about MCCD.
  • … to be continued

A first unformal discussion about this project will take place at the vIMC Leeds 2020, as a fringe event, on 7 July, from 19:00 to 20:00 UK time.

To access it, follow the zoom link:

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Version française ci-dessous  >>>>


MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics) – Pour une diplomatique comparée et connectée de l’espace méditerranéen

org. par Paul Bertrand – H37

Version française du projet


L’objectif premier de MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics) vise à comprendre les pratiques documentaires de type diplomatique (documents légaux, de la pratique contractuelle ou judiciaire, de gestion et d’administration) dans les différents espaces du bassin méditerranéen, du 8e au 16e s. PCN, en les comparant et en s’interrogeant sur de potentielles connections entre eux. L’approche comparée permet de visualiser les spécificités et les différences et de nourrir les méthodes d’analyse de celles-ci. L’approche connectée cherche à historiciser les rapports entre les documents, les hommes et les institutions qui les produisent, les utilisent et les conservent, par l’examen de leurs différences et de leurs ressemblances. In fine, cette approche connectée cherche à déterminer si des connections ont pu exister entre ces documents, ces hommes et ces institutions, puis de les expliquer.

La première étape de cette recherche de longue haleine consiste en une structuration du champ disciplinaire : déterminer les chercheuses et chercheurs qui y sont actifs et qui ont envie de collaborer ; les rassembler ; leur offrir un lieu et des espaces de discussion ; proposer un lieu de publication on line et Open Access, autorisé par un comité scientifique solide et reconnu ; construire ensemble une proposition de projet qui permette de donner une impulsion décisive et innovante à ce nouveau champ de recherche. Cette première étape est financée actuellement par un “Crédit de recherche” FNRS, durant les deux prochaines années: la suite y sera définie.

Etat de l’art

Le point faible des études de global and/or connected history, qui ont le vent en poupe, se situe au niveau des objets et des groupes étudiés en parallèle ou en connexion. Bien souvent, ces objets sont difficilement comparables, associables. Des études larges d’histoire globale, traitant des objets de si haut que leurs spécificités peuvent être gommées, sont éminemment profitables. Mais à un niveau monographique, ces études sont plus difficiles à mettre en place, les biais méthodologiques restant dramatiquement importants, notamment la question de l’équivalence des concepts et de la comparabilité des objets. Certains champs disciplinaires permettent cependant ces études en réduisant les biais ou en les prenant en compte naturellement. Le champ des études des pratiques de l’écrit/scripturalité est de ceux-là : les objets documentaires comptent parmi les objets du passé les plus aisés à comparer et à étudier en parallèle. Dans ce cadre, la dynamique des Compared Diplomatics qui a émergé dans les milieux scientifiques non-francophones, autour de quelques initiatives importantes provenant des études arabo-musulmanes ou hébraïsantes, constitue un point d’appui important (Marina Rustow, Judith Olszowy-Schlanger, Konrad Hirschler, Elisheva Baumgarten, Eve Krakowski, Judah Galinsky, Suzanne Akbari, Christian Müller, Frédéric Baudin et beaucoup d’autres). Dans ce nouveau segment disciplinaire, le concept de « diplomatics » est équivalent au concept francophone de « scripturalité » ou étude des cultures graphiques. Il ne s’agit donc pas de la diplomatique au sens strict mais d’une histoire sociale, politique et culturelle des pratiques de l’écrit et des cultures graphiques.

Projet de recherche

Plutôt que chercher des modèles explicatifs globalisants, MCCD (Mediterranean Compared & Connected Diplomatics) cherchera à définir, par exemple, si les créations, usages et processus de conservation documentaires similaires au point de paraître connectés sont le produit d’influences et de circulations de modèles, ou encore s’ils sont liés à des processus de développement différents, internes à chaque espace. Les espaces ne seront évidemment pas considérés comme des touts cohérents, mais il sera nécessaire de distinguer des sous-espaces, des zones spécifiques, des îlots documentaires, comme la diplomatique européenne ou arabe s’est déjà employée à le faire.

Les fonctions documentaires, leurs usages, leurs transformations seront abordées en ce sens. La question de la place du document dans les transformations sociales, politiques, économiques et culturelles sera aussi évoquée : est-ce que les sociétés, les groupes sociaux, les communautés plus ou moins larges, religieuses ou laïques, les nœuds urbains ou les espaces ruraux ou désertiques, les institutions politiques à tous les niveaux ont des pratiques documentaires comparables, similaires ou dissemblables, connectées ou non ? Est-ce que l’écrit diplomatique les justifie, les identifie, les soutient, les dessert, les renforce ? Comment s’en emparent-ils ? Est-ce qu’ils le transforment pour l’adapter, le font évoluer ou s’en désintéressent ?

En définitive, c’est la place de l’écrit diplomatique au sens large au sein des sociétés qu’il faudra étudier, mais aussi la construction de sociétés de l’écrit dans leurs rapports avec d’autres formes de communication (symbolique, orale, picturale, épigraphique, narrative…).

L’aire chronologique, à définir précisément au cours des deux années, se déploiera entre le 8e  et le 16e s., soit entre le moment carolingien et le moment du déploiement de l’Europe colonialiste hors de ses frontières, la naissance du monde arabo-musulman jusqu’à l’éviction des Abbassides par les Ottomans, de la fin du royaume d’Aksoum à l’arrivée des Portugais en Ethiopie. L’espace défini, pour l’instant, s’organise autour de la Méditerranée au sens large (Europe, Asie du sud-ouest, Proche et Moyen-Orient, Afrique du Nord jusqu’à la Corne de l’Afrique (Ethiopie chrétienne). On avisera au cours de ces deux années qui s’annoncent s’il faut le réduire ou l’étendre. L’Extrême Orient pourrait être associé aussi, de manière comparative voire dans le cadre d’une approche connectée (culture du papier, route de la soie…).

La démarche mise en œuvre dans le cadre de MCCD impliquera un cadre de précautions critiques, qui seront à définir au cour des deux années à venir: le vocabulaire commun, la définition des concepts, l’étalonnage de la chronologie, la prise en compte des rythmes et des perceptions d’espace différents…

Plusieurs axes d’analyse seront à définir :

  • Un état des corpus disponibles et une réflexion sur les pertes au fil de l’histoire
  • Une analyse typologique des documents
  • Une analyse matérielle (codicologique), quantitative et/ou qualitative
  • Une analyse textuelle à partir des corpus numérisés (fouille de données, datavisualisation, indexation automatique…)

En parallèle, les institutions productrices, utilisatrices et conservatrices de documents feront l’objet d’études comparées, soit en partant des sources, soit en s’appuyant sur les études existantes

Les analyses favoriseront les pratiques alternées de distant et close reading.

Les objectifs concrets, dans ce premier stade du projet, sont :

  • Rassembler autour d’ateliers de travail en webinaire et en réunions physiques la plupart des chercheurs et chercheuses spécialistes du champ afin d’échanger sur les objets documentaires et les dossiers historiques
  • Consolider la dynamique du champ émergent en développant des publications communes et en favorisant la publication, par un peer review spécialisé, de contributions scientifiques concernant la thématique, par le biais de la création d’une épirevue gérée à l’UCLouvain et à l’IRHT (Paris). Y publier les résultats des ateliers.
  • Préparer un Companion avec toutes les chercheuses et chercheurs intéressés au sein du groupe.

Une première discussion informelle autour de ce projet aura lieu au vIMC Leeds 2020, en tant que “fringe Event”, le 7 juillet, de 19:00 à 20:00 UK time

Pour y accéder, suivez le lien zoom:

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